Weird bird beaks part I: Frontal shield beaks in violet turacos

This is meant as some sort of mini-series to feature some lesser known birds with weird beaks. Perhaps I will also include some birds which seem more familiar, but whose weird beak features are usually missed.

I start with the violet turaco (Musophaga violacea), a member of the diverse turaco family from tropical and subtropical Africa. In this birds the beak extends in a bulbous shape over the frontal skull area and forms a contiunous shield like structure.

Violet turaco (Musophaga violacea) at the Zoological Institute Tübingen

Violet turaco (Musophaga violacea) at the Zoological Institute Tübingen

If you take a close look, you can also see small serrations in the anterior part of the upper beak.


Violet turaco from Wikipedia

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A tiny lindworm with huge hidden teeth and bone-armoured skin – The slow worm, largest lizard of Northern Europe

Central and Nothern Europe is not particularly rich in reptiles, and many of the native species are even quite rare and occur only quite locally restricted. In Germany for example, there are only around 13 species, among them five (or possibly six, with an obscure local population of Iberolacerta horvathi in the Northern Limestone Alps) species of lizards, six species of snakes (of which three have only very small to tiny distribution areas) and the European pond turtle Emys orbicularis, which is also nearly fully extinct here.

There is also another one, which is among my favourite native reptiles, the slow worm Anguis fragilis. Besides sand lizards and wall lizards, which are comparably common and numerous in certain areas, they are the only native reptiles I see at least moderately often, yet still only on occasion.

Slow worm Anguis fragilis

Slow worms are fascinating for many reasons. First of all, they have one of the largest geographical ranges of all reptiles, from the most southern areas of Italy up to northern areas of Sweden and Finland, only surpased by the viviparous lizard Zootoca viviparia.

Population range of Anguis fragilis from Wikipedia

One reason why they can occur even in very cold areas is probably because they are ovoviviparous, so pregnant females can follow the sun and in this way boost the growth of the embryos, even in areas with short summers.

Slow worm juvenile

Besides wall lizards, which sometimes live even right into towns (like an allochthonous population from Northern Italy which lives around the castle of Tübingen and some other areas in the town) and sometimes sand lizards, slow worms are also nearly the only native reptiles here which are sometimes living in comparably densely populated areas. I knew a population which lived (or still lives) in a housing area which had besides some small gardens and hedges next to no green areas, only one small building ground of perhaps 25 x 20 m covered with grass and blackberry.

Blindschleiche Korfu

A slow worm I photographed in a semi-urban area at Korfu, Greece.

Slow worms are – as you might imagine form their name – not very fast. They often wiggle in a very stiff and somehow clumsy way, very unlike snakes. The reason for this is not externally visible, but becomes more evident if you touch a slow worm. They feel quite hard, because their whole body is covered by small round osteoderms, which are below the scales. This osteoderms are connected comparably tightly with each other, and can even still preserve the external shape of a dead slow worm, when all soft-tissue inside has already broken down or was eaten away by scavenging insects.

Some years ago I found a half slow worm on a sidewalk next to a garden, perhaps killed by a cat or road-killed by a bike. Some of the scales around the head were lost, and the body shape was somewhat distorted from shrinking, but it was still not very different from those of a living slow-worm, besides being fully hollow at the inside. I have also a 3D X-ray scan of this specimen made via cone beam computed tomographie, but stupidly I had the data not available on my PC when I wrote this blog entry.


Mummified slow worm

Last year I also found a piece of a slow worm on a concrete blog at my garden parcel, possibly placed there by a cat. It had been lying there for quite a while, and it had been warm and rainy for some time, so parts of the scale-armour-like skin areas disarticulated and isolated round osteoderms became visible.

Anguis osteoderms

Close up of the osteoderms:

Slow worm osteoderms detail

When dead slow worms break down and the scales fall off, you can´t only see those cool osteoderms, but also another rather unsuspected anatomical feature, nasty teeth like tiny curved daggers. Compared to the size of the skull, those teeth are really huge, proportionally well bigger than those of komodo dragons or mosasaurs for example. But you still can´t see them in live slow worms, because they have -like all squamates – well developed lips which cover their teeth. Keep this in mind the next time you see a reconstruction of a mosasaur or Megalania with well visible teeth. That´s not realistic, they had surely like all other squamates lips which covered their teeth, so they were nearly not visible when the mouth was open, and there is no good reason to think it was different in those extinct lineages.

Another, already quite decomposed dead slow worms I found. Those teeth are really nasty.


The other side of the head:


Again a close up of the first mummified specimen. It´s really very very hard to get good photos of this tiny anatomical details, as the whole skull is well under a centimetre in length.


So, for what are those sting-like teeth good for? Slow worms feed mainly on soft-bodied invertebrates like small slugs and earthworms, and the long pointed teeth help to hold slithery prey covered in mucus. I once observed a slow worm eating a huge earthworm which was nearly equal in body diametre and I was really surprised how it was slowly devoured. On occasion they also consume other small invertebrates, whereas predation on other reptiles is extremely rare. There is only a small handful of documented cases in which other reptiles were eaten, like for example small sand lizards or other small slow worms. Here is a photo of such a rare event, an adult slow worm devouring a juvenile of its own species (photo from Wikipedia):

Slow worm cannibalism (from Wikipedia)

Slow worm cannibalism (from Wikipedia)

Besides for catching slugs and worms, the long teeth are also used in comment fights between males and during the mating rituals, in which the males bite the females in the head or neck area. Another photo from Wikipedia showing this behavior:

Male slow worm biting female. You can also see very well the difference of the non-autotomized tail of the male and the shrt re-grown tail of the female on the left.

Male slow worm biting female. You can also see very well the difference of the non-autotomized tail of the male and the short regenerated tail of the female on the left.

As a result of this rigorous use of the teeth, some specimens show severe skin-scarring. The scratches on this very large dead-found slow worm are also possibly the result of intraspecific bites, yet I doubt it was the reason why it died, as the scratches are not very deep.


Furthermore, the osteoderms should reduce most damage to superficial skin injuries, and I already wondered if this armoured skin is possibly mainly a defense against the teeth of other slow worms, and to a lesser degree a defense against predators. In sharks females have also usually a much thicker skin than males, because they are often bitten by the males while mating. I also doubt that even this tough skin armour has that much effect against most predators at all, given the very large number of animals which prey on slow worms. The teeth of hedgehogs and small carnivores are well capable to deal with this kind of armour, and it´s also no very effective defense against birds of prey, storks or other larger potential slow worm predators. Nor does it seem to help much against smooth snakes (Coronella austriaca), which are -where they occur in the same area- important predators of slow worms. This surely doesn´t mean the osteoderms have no defensive function against predators at all, but it´s possibly only one of several functions.

Autotomie however seems to play an important role in self-defense, and a large number of slow-worms have regenerated tails. Here is a photo of a freshly autotomized tail I found at my garden parcel, which was still moving at that time.


If you take a close look you can even see the different muscles at the base of the stump:


Another photo of a specimen which obviously lost its tail only a short time before.


Close up of the stump. You can also see where the slow worm was grabbed by a predator:


The species name fragilis already indicates the autotomizing behavior of slow worms. I once found a roadkilled juvenile slow worms which apparantly autotomized in death agony its tail on multiple areas.


Most slow worms are somewhere between 25 and 35 cm, what also depends on the nature of the tail of course, as regenerated tails are often much shorter than the original tails. Some slow worms can however sometimes grow considerably larger. Several years ago I found a monstrously huge specimen during a walk in a vineyard area. It showed no external injuries, only the eyes had already dried, but it had some blood around its nostrils, what could indicate intoxication of some sort, perhaps as a result of insecticides or molluscicides used in the area. Because of its big size and unusally good condition I took it for my collection to store it in a jar with alcohol. It was already quite stiff, so I could not straighten it for a good measurement. Instead I used a piece of thread to measure over the curve of its body. I was highly surprised when I realized the thread was hardly long enough, even more so when I found it was 45 cm in length. This measurement was made quickly and I did not follow the curve of the body that exactly, what resultet in some underestimate of the length. When I later made another measurement with a longer thread and a more exact following of the curves, I came to an incredible 48 cm. That is truely huge, as long as my arm (without the hand).


Dead monster slow worm

Here again a photo of the preserved monster specimen:

Riesenblindschleiche dorsal

At that size it was already bigger than every other species of lizard here, even the two species of green lizards hardly reach lengths of 40 cm, but usually stay well shorter. To be fair, their heads and bodies are still somewhat bulkier than those of slow worms. By chance there actually is a very cryptic population of green lizards in that which was just officially verified last year in the area where I also found the giant slow worm. I was quite lucky to discover one of those green lizards and take some very first photos of it.

Another large yet not giant dead-found specimen of 41,7 cm:

Giant 2

Here is a specimen which is more in the upper average range, photographed several years ago with my old mobile phone I had at that time.


I have seen some few specimens of similar sizes as the „monster“ in museum collections like at Copenhagen, Berlin and Vienna, and there are some other specimens on record which actually exceed a full half metre in length. The discovery of an extremely exceptional specimen was published in 2012 in the journal Zeitschrift für Feldherpetology (journal of field herpetology) by Wolfgang Böhme. This particular specimen had a length of 57, 5 cm, what is by the standards of its species truely gargantuan, nearly a small real-life lindworm.

I think it is somewhat erroneous to think that such outsized specimens have to be unusually old. A lot of people are under the impresseion that reptiles, fish and amphibians grow for their whole life and can therefore (theoretically) reach every size. But in reality, that´s a massive simplification to say it at least. First of all the growths of different species can differ highly. Especially many smaller species have more or less determinate growth and most adult specimens in a population have quite similar sizes, independent of age. Some species grow for a longer time and gain even after reaching sexual maturity for some time additional length, sometimes for many years. But even then, growth usually decreases considerably, and the proportional length growth in later years is normally very low or even next to absent. An exceptionally big specimen was most probably already quite big at early age when unusually strong growth had the strongest effect. Of course big size can be an advantage, for example when it is an advantages against predation, what can facilitate over-average life-spans of those specimen. But on the other hand, there will be specimens which never reach exceptionally big sizes, even after many decades.


And slow worms can actually live for many decades. Besides certain testudines and crocodylians, slow worms have one of the longest recorded life-spans of all reptiles. They can reach an age of 46 years at least, and a specimen which was once kept in the Copenhagen Zoo was said to have lived there for 54 years.

Another little known fact about slow worms is that they can be surprisingly colourful. In general they are of mainly greyish, coppery or brownish colour, sometimes with some patterns in the head and neck area, which his often more pronounced in juveniles. Especially juveniles have also often a dark dorsal stripe and often a more marked colour difference between dorsal and ventral sides.

That´s another dead slow worm I found (still fully flexible and without any injuries, possibly another one which died from intoxination):


Note the compass with included ruler, this little gadgets are extremely handy and useful to take photos with size comparisons.

The ventral side in this specimen was nearly fully jet-black, what´s also not that common:


But some specimens have also bright blue scales as well. The amount of those blue scales can vary significiantly, sometimes there are only some few and isolated ones, sometimes the spots are all around. I´ve seen so far only two specimens with pronounced blue scales, one of them was a roadkilled specimen which I fond only a few metres next to the monster specimen.


Population screenings in Northern Italy showed that only lesser than 0,8% of the whole slow worm population possess those blue scales, which are usually mainly found in older males. In the related Anguis colchica they are more common, with blue scales occuring even among females, and there is even a specimen on record which had a fully blue belly.


Juvenile specimen with marked colour contrast between lateral and dorsal area.

I wrote this blog-post especially for those non-European readers who aren´t familiar with slow worms, but also of course for all other people which have slow-worms around. The next time you see one, keep in mind how awesome and fascinating this little lindworms are.

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The war boar of Dáin Ironfoot – a zoological easter egg in The Hobbit: The Battle of the Five Armies

This post is a novel one, as it´s the first one written in (probably bad) English. So far all posts I wrote within the last 8 years on my blog were only in German, but I will give it a try to make at least on occasion also blog entries in English, especially when they deal with topics which could be interesting for a bigger audience. I hope I won´t do too many typos, misspellings and grammar errors, but I am sure that this will still happen.

I´ve been a very big Tolkien fan for decades, and „The Hobbit“ in particular is still among my all time favourite books. But I wasn´t really happy about the three movie adaptions by Peter Jackson, not only because they were full of ridiculous stunt scenes, totally senseless changes of the storyline and certain characters, but also because many of the designs just looked unfitting to say it at least. Especially the orcs in „The Hobbit: The Battle of the Five Armies“ looked simply awful, and many things in the movie looked much more like something from the Warhammer tabletop univerae than from Middle-earth.

There was however one case of artistic freedom which I really enjoyed, the monstrous war boar ridden by Dáin II Ironfoot. In the original book the dwarves have no riding animals at all, besides the ponies of Thorin and his entourage. But this coarse boar on which Dáin rides into battle was really a cool idea, because it was not simply the usual outsized wild boar which is often seen in certain fantasy worlds, but a really beefed up kunekune pig.

That´s especially funny, as this is a  rather small breed of quite docile nature. Kunekune pigs are among the smallest domestic pig breeds and are usually only between 70 and 100 kg in weight. They probably date back to pigs brought by whalers or traders in the early 19th century from Asia to New Zealand and share similarities with the better known pot-bellied pigs and are different from the long-snouted and still comparably wild boar-alike pigs from Oceania. Like pot-bellied pigs they have a very short and domed head with a quite short snout and short legs. Kunekunes are also quite variable in colouration and pattern, and can have all mixes of white, black, yellowish, brownish and orange.

Here is a photo of a black and whitish kunekune similar to the one ridden by Dáin:

Kunekune pig (source: Wikipedia)

Kunekunes were nearly extinct in the 1980ies, with only 50 remaining pure bred specimens. Luckily this unique pigs were saved from extinction by the attempts of breeders, so there are now again several thousands of them. Since some time there is also a pair at Wilhelma Zoo Stuttgart, where I have seen them for the very first time in real life.


Kunekune Wilhelma Zoo Stuttgart

Kunekune have also another special trait which is otherwise rare in pigs, a pair of tassels in the throat area, which are called piri piri by the maori. You can see them somewhat better on this photo:

Kunekune Wilhelma Zoo Stuttgart (1)

Kunekune Wilhelma Zoo Stuttgart

Besides the mounted boar the likewise fictional Megaloceros ridden by Thranduil in the movie was also a really nice idea.

This was also not the first time that the designers of Weta Workshop included elements of New Zealand´s fauna into movies. The winged „fellbeast“ ridden by the Nazgûls in the Lord of the Rings-Movies had a nearly invisible anatomical detail borrowed from the New Zealand lesser short-tailed bat (Mystacina tuberculata). Among all extant bats (the similar but somewhat bigger species Mystacina robusta became sadly extinct some decades ago), the lesser short-tailed bat is the most terrestrial one, which spends a lot of time walking, hunting and even burrowing in leaf litter on the ground. Probably as an adaption for this terrestrial way of life, their claws have a unique small extra-talon at the base of each wing and foot claw, what was also inherrited for the fellbeasts in the movies.

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Paranogmius doederleini – ein unbekannter Riesenfisch aus der Bahariya-Formation Ägyptens

Die Bahariya-Formation Ägyptens ist vor allem durch einen ihrer einstmals größten und heutzutage wohl kontroversesten Bewohner bekannt, den riesigen und äußerst bizarren Spinosaurus. Dabei hatte dieses prähistorische Ökosystem eine ganze Menagerie von unglaublichen und vielfach nicht minder wunderlichen Arten zu bieten. Neben verschiedenen anderen großen bis sehr großen Arten, wie etwa gigantische Lungenfischen, Arapaima-großen Flösselhechten und gewaltigen Quastenflossern  lebten in den dortigen Gewässern auch Fische die keinerlei lebende Verwandte mehr haben. Etwa die Tselfatiiformes, eine einstmals außerordentlich erfolgreiche und vielgestaltige Ordnung innerhalb der Knochenfische.

Auch unter ihnen fanden sich einige Riesen, wie Paranogmius doederleini, dessen enorme Wirbel im frühen 20. Jahrhundert in der Bahariya-Formation gefunden wurden. Leider wurden aber keine weiteren Teile des Skeletts gefunden, und auch die von Ernst Stromer beschriebenen Wirbel sind mit vielen anderen der damals ausgegrabenen Fossilien während eines Bombenangriffs im Zweiten Weltkrieg zerstört worden.

Glücklicherweiswe hat man von der verwandten, und möglicherweise sogar mit Paranogmius identischen Art Concavotectum moroccensis einige sehr gut erhaltene Fossilien gefunden. Der außerordentlich komplett erhaltene Schädel zeigt auch gut die ungewöhnliche Kopfform dieser Fische. Joschua Knüppe hat basierend auf diesen Fossilien eine wunderbare Lebendrekonstruktionszeichnung von Paranogmius angefertigt.



Paranogmius doederleini

Paranogmius doederleini von Joschua Knüppe

Joschua hat ihn hier mit einer Länge von 3,5 m dargestellt, was der Größe von Concavotectum entspricht, wobei die von Ernst Stromer beschriebenen Wirbel sogar noch eher auf 4 m große Exemplare hindeuteten. Damit entsprachen diese Fische in ihrer Größe in etwa einem Roten Thun (Thunnus thynnus), einem der größten rezenten Knochenfische überhaupt.

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Der Neuguinea-Flossenfuß, eine echsenfressende Pseudoschlange unter den Geckoartigen

Weiter geht es mit einem wenig bekannten, aber dafür umso interessanteren Reptil, dem Neuguinea-Flossenfuß (Lialis burtonis). Flossenfüße kommen ausschließlich auf Australien und Tasmanien, sowie mit zwei Arten vertreten auch in Neuguinea vor. Sie zeichnen sich durch eine sehr langgezogene schlangenartige Gestalt aus, wobei die Vorderextremitäten völlig zurückgebildet, und die Hinterbeine lediglich noch in Form kleiner flossen-oder paddelförmiger Strukturen erhalten sind. Trotz dieser recht extremen Modifizierung des normalen Echsen-Bauplans sind die Flossenfüße nahe mit den Geckos verwandt, und stehen innerhalb der Geckoartigen (Gekkota) den Doppelfingergeckos (Diplodactylidae) Australiens, Neuseelands und Neukaledoniens am nächsten.

Einige Arten haben ungeachtet des schlangenartigen Körper noch Köpfe die sehr an normale Geckos erinnern, andere hingegen haben hochmodifizierte Schädelformen entwickelt, welche praktisch keine Verbindung mehr zu ihrer vierbeinigen Verwandtschaft erahnen lässt.

Einer der am stärksten spezialisierten Flossenfüße ist der Neuguinea-Flossenfuß, welcher übrigens ungeachtet seines Namens auch den Großteil Australiens besiedelt. Im Reptilienhaus des Zoos Hellabrunn in München hatte ich vor etwa drei Jahren die Gelegenheit diese hochinteressante Art einmal in natura zu sehen:

Neuguinea-Flossenfuß Lialis jicari (1)

Neuguinea-Flossenfuß (Lialis jicari) im Zoo Hellabrunn München

Mit Längen bis zu 75 cm ist der Neuguinea-Flossenfuß vergleichsweise riesig, und länger als jeder Gecko, inklusive des vermutlich ausgestorbenen circa 60 cm langen Delcourt´s Riesengecko Hoplodactylus delcourti, wenngleich natürlich auch nicht ganz so massig wie die größten echten Geckos. Wie enorm lang der Neuguinea-Flossenfuß ist, kann man hier ganz gut sehen, wobei – im Gegensatz zu Schlangen- der Schwanz um ein vielfaches Länger ist als der eigentliche Körper:

Neuguinea-Flossenfuß 2

Neuguinea-Flossenfuß (Lialis burtonis) im Zoo Hellabrunn

Das andere im Terrarium gehaltene Exemplar (auch gut unterscheidbar an der anderen Färbung) war erheblich kürzer, vermutlich hat es irgendwann einmal seinen Schwanz eingebüßt, welcher dann nicht mehr vollständig nachgewachsen ist.

Neuguinea-Flossenfuß (1)

Neuguinea-Flossenfuß (Lialis burtonis) im Zoo Hellabrunn

Der Neuguinea-Flossenfuß ist ein hochspezialisierter Echsenfresser, welcher sich vor allem von kleinen Skinken ernährt, wobei in seltenen Fällen auch andere Flossenfüße, Agamen, Geckos und sogar kleine Schlangen erbeutet werden. Als Anpassung an diese Beutetiere haben sie sehr lange schmale Kiefer, wobei die Knochen an verschiedenen Stellen des Schädels flexibel miteinander verbunden sind, und im hinteren Kieferbereich selbst bei komplett geschlossenem Maul noch eine weiten Abstand voneinander haben, so dass sie ihre Beutetiere wie mit einer Beißzange umschließen können. In dieser Position halten sie ihre Beute teilweise über eine Stunde lang fest, bis sie gefahrlos verschlungen werden kann. Dabei helfen auch die spitzen, nach hinten gekrümmten und leicht beweglichen Zähne die Beutetiere festzuhalten und am Entkommen zu hindern.

Neuguinea-Flossenfuß (Lialis burtonis) im Zoo Hellabrunn

Eine weitere Besonderheit ist die Art des Beuteerwerbs. Neuguinea-Flossenfüße gehören zu den wenigen Reptilien die, zumindest gelegentlich, Beutetiere mit Bewegungen ihres Schanzes anlocken. Dies geschieht vor allem dann wenn ein potentielles Beutetier beim ersten Angriff nicht sofort erwischt wurde, oder wenn der Flossenfuß schon länger nichts mehr gefressen hat.

Werden Neuguinea-Flossenfüße selbst angegriffen, haben sie die Möglichkeit zu versuchen sich durch Autotomie zu retten und ihren Schwanz abzuwerfen. Bevor sie eine derartig drastische Rettungsmaßnahme in Betracht ziehen, geben sie aber erst einmal Geräusche ab um potentielle Angreifer zu verwirren und abzuschrecken, übrigens ebenfalls ein Verhalten das sich bei vielen Geckos findet.

Eine weitere Gemeinsamkeit welche die nahe Verwandtschaft zu den Geckos nahe legt zeigt sich bei der Fortpflanzung. Genau wie Geckos haben Flossenfüße üblicherweise aus nur zwei Eiern bestehenden Gelege, wobei nicht selten mehrere Weibchen die gleichen Ei-Ablagestellen benutzen, so dass sich teilweise bis zu 20 Eier zusammen finden.

Hier sieht man noch einmal ein Detailphoto einer der beiden kleinen Hinter-„Flossen“:

Neuguinea-Flossenfuß (2)

Neuguinea-Flossenfuß (Lialis burtonis) Hinterextremität

Die Anzahl der ungewöhnlichen Verhaltensweisen oder seltsamer anatomischer Begebenheiten bei Flossenfüßen ist damit aber noch lange nicht abgedeckt. So verbleibt noch weitere Gelegenheit diese vielleicht irgendwann einmal in einem Beitrag über die zweite Unterfamilie innerhalb der Flossenfüße auszuführen, den Pygopodinae.

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Obskure Reptilien Teil 1: Die Rote Doppelschleiche

Unter den beinahe 10.000 bekannten lebenden Arten von Schuppenkriechtieren finden sich zahllose hochspezialisierte und im Allgemeinen kaum bekannte Linien, welche teilweise deutlich von der typischen Echsengestalt abweichen. Eine dieser Linien sind die Doppelschleichen (Amphibaenia), welche sich in recht extremer Weise an eine grabende Lebensweise angepasst haben. Mit Ausnahmen der Handwühlen haben alle Doppelschleichen keine äußeren Gliedmaßen mehr, dafür einen sehr stark verknöcherten massiven Schädel, verkümmerte Augen, assymmetrische Lungenflügel und segmentiert angeordnete kleine und besonders glatte Schuppen, alles Anpassungen an eine Fortbewegung im Boden.

Die meisten Arten sind recht klein und schlank, wobei die Rote Handwühle (Amphisbaena alba) mit Maximallängen von über 70 cm und einem sehr kompakten Körper eine recht respektable Größe erreicht.

Rote Doppelschleiche (Amphisbaena alba) Quelle Wikipedia

Rote Doppelschleiche (Amphisbaena alba)
Quelle Wikipedia

Die in Südamerika heimische Rote Handwühle ernährt sich vor allem von Insekten und legt auch häufig ihre Eier in die Nester staatenbildender Insekten wie Termiten und Ameisen, welche ebenfalls zu ihrer Hauptnahrung gehören.

Rote Doppelschleiche (Amphisbaena alba) Quelle Wikipedia

Rote Doppelschleiche (Amphisbaena alba)
Quelle Wikipedia

Rote Handwühlen können im Gegensatz zu vielen anderen Squamaten nicht mehr ihren Schwanz abwerfen, dafür ist ihr kurzer dicker Schwanz mit zähen Bündeln aus Kollagenfasern verstärkt. Fühlen sie sich angegriffen, recken sie ihren Schanz in die Höhe um dadurch von ihrem Kopf abzulenken

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Bild des Tages: Chinesischer Riesensalamander

Nach dem kleinen Bergmolch kommt jetzt ein ganz besonders großes Amphibium, ein Chinesischer Riesensalamander (Andrias davidianus) aus dem Vivarium des Naturkundemuseums Karlsruhe:

Chinesicher Riesensalamander Karlo im Vivarium Karlsruhe

Bei diesem Exemplar handelt es sich um Karlo, welcher auch das offizielle Maskottchen des Museums ist. Karlo ist inzwischen 37 Jahre alt, und etwa 1,5 m groß, womit er der größte Vertreter seiner Art in Deutschland ist.

Man sieht auf dem Photo auch ganz gut die beiden Erhebungen oben auf dem Kopf. Dabei handelt es sich um die gewaltigen Kiefermuskeln, welche es Riesensalamandern ermöglichen ziemlich kräftig zuzubeißen. Sie sind auch ein recht gutes Beispiel dafür dass gerade bei Amphibien die Form des Schädels sich auch recht deutlich vom lebenden Tier unterscheiden kann. Nicht nur durch die enormen Kiefermuskeln, sondern auch durch die fleischigen Lippen, welche die kleinen scharfen Zähne komplett verdecken. Selbst wenn man lebende Amphibien nicht in jeder Hinsicht mit ausgestorbenen Linien wie den Labyrinthodontiern vergleichen kann, sollte dies dennoch bei der Rekonstruktion bedacht werden. Eine ganze Reihe fossiler Amphibien etwa wurde fast mit Sicherheit viel zu „zahnig“ rekonstruiert.

Als Vergleich hier noch mal der Schädel eines Japanischen Riesensalamanders (Andrias japonicus) aus dem Zoologischen Schausammlung Heidelberg:

Japanischer Riesensalamander Schädel

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Bild des Tages: Bergmolch in Landtracht

Ein spontanes Bild des Tages, da ich gerade zufällig im Garten unter einem Stein einen Molch gefunden habe. Genau genommen handelt es sich um einen Bergmolch (Ichthyosaura alpestris), und um ganz genau zu sein, um ein Männchen (erkennbar am schwarz-gelben Rückenstreifen) in Landtracht.

Bergmolch 2

Ich schreibe diesen kurzen Blogpost auch deswegen, weil Molche in Landtracht teilweise gar nicht als solche identifiziert werden, vermutlich weil sie sich zu sehr von ihrer bekannteren aquatischen Form unterscheiden. Während des Sommers leben unsere heimischen Molche (derer es es vier Arten gibt, den schon genannten Bergmolch, den Teichmolch, den Fadenmolche sowie den Kammmolch) im Wasser, wo sie sich auch paaren und ihre Eier legen. In dieser Zeit tragen sie je nach Art und Geschlecht mehr oder weniger ausgeprägte Schwanz-und Rückensäume, welche insbesondere bei männlichen Kamm-und Teichmolchen sehr groß sein können. Außerdem ist die Haut im Wasser relativ glatt und geschmeidig.

Wenn sie aber am Ende des Sommers das Wasser wieder verlassen, sind Kämme und Flossensäume zurückgebildet, und die vorher so feuchte Haut trocken, runzelig und von zahlreichen kleinen Erhebungen bedeckt.

Bergmolch 3

Molche in Landtracht wirken deutlich „trockener“ als Salamander oder Frösche die schon länger nicht mehr im Wasser waren, weshalb sie zuweilen sogar für Reptilien gehalten werden, auch weil man sie teilweise recht weit entfernt vom nächsten Gewässer findet.

Zudem gibt es immer wieder Verwirrung über die Begriffe „Salamander“ und „Molch“. Beide sind keine starren Kategorisierungen, da es innerhalb der Schwanzlurche eine ganze Reihe von nicht näher verwandten Entwicklungslinien gibt, welche übergreifend sowohl „-molche“ als auch „-salamander“ behinhalten. Um es allerdings etwas zu verallgemeinern kann man sagen dass tendeziell primär landlebende Schwanzlurche als Salamander bezeichnet werden, und primär oder zumindest während eines Teils des Jahres im Wasser lebende als Molche. Aber auch hier gibt es Ausnahmen, wie die ausschließlich im Wasser lebenden Riesensalamander.

Man könnte die Sache noch weiter verkomplizieren, denn sowohl unsere heimischen Salamander als auch unsere Molche sind noch einigermaßen nahe miteinander verwandt und gehören beide zu den Echten Salamandern oder Salamandridae, welche sich wiederum abgrenzen von anderen Schwanzlurchen wie den Lungenlosen Salamandern (welche ebenfalls aquatische Arten behinhalten) oder den den rein aquatischen Armmolchen. Ein Kammmolch und ein Alpensalamander sind also näher miteinander verwandt als beispielsweise ein Fadenmolch und ein Gefleckter Furchenmolch (der zu den Olmen gehört) oder ein Feuersalamander und ein Tigersalamander, welcher wiederum zu den Querzahnmolchen zählt.

Einfacher dagegen ist es in der mitteleuropäischen Amphibienfauna, denn neben den bereits erwähnten vier Arten von Molchen gibt es lediglich noch zwei Arten von Schwanzlurchen, welche beide sowohl echte als auch Echte Salamander sind. Dies ist zum einen der recht bekannte Feuersalamander (Salamandra salamandra) sowie der weitaus weniger bekannte Alpensalamander (Salamandra atra). Beide Arten verbringen ihr gesamtes Erwachsenenleben an Land, und lediglich die Larven des Feuersalamanders leben im Wasser, während der Alpensalamander sogar komplett umgewandelte Jungtiere zur Welt bringt.

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Neues Video eines lebenden Koloss-Kalmars

Kürzlich tauchte im Internet ein von 2013 stammendes Video auf, welches einen lebenden Koloss-Kalmar (Mesonychoteuthis hamiltoni) zeigt. Der Kalmar hing an einem großen Fisch, allem Anschein nach einem Antarktischen Seehecht (Dissostichus mawsoni), welcher mit einer Langleine aus der Tiefe empor gezogen wurde. Der Koloss-Kalmar selbst hing nicht an einem Haken, und nachdem er eine Weile direkt an der Oberfläche verweilte, schwamm er langsam wieder in die Tiefe. Leider wird der Kalmar auf verschiedenen englischsprachigen Seiten irreführenderweise als „giant squid“ bezeichnet, weshalb er fälschlicherweise von vielen für einen Riesenkalmar (Architeuthis dux) gehalten wurde.

Im Jahr 2007 war schon mal ein sehr großer Koloss-Kalmar in der Antarktis auf die gleiche Weise mit einer Langleine an die Oberfläche gekommen, und konnte dann von der Bootsmannschaft auch gefangen werden und später untersucht werden.

Man sieht in dem Video sehr gut wie der Koloss-Kalmar von tiefroter Farbe ist als er direkt an die Oberfläche hochgezogen wird, wenig später nimmt er allerdings einen viel helleren weißlichen Ton an. Mit großer Wahrscheinlichkeit ist die rötliche Farbe primär eine Folge der Stressreaktion, ein Phänomen das man auch bei vielen anderen Kalmaren beobachten kann. Die zu Ende des Videos sichtbare weißliche Farbe ist sehr wahrscheinlich die normale Farbe des Kolosskalmars. Auch beim Riesenkalmar hatte sich ja ähnliches gezeigt, als man zum allerersten mal vor etwa zwei Jahren ein lebendes Exemplar in der Tiefe filmte, und es im Gegensatz zu den an der Oberfläche gefundenen Riesenkalmaren nicht dunkelrot, sondern fast metallisch glänzend weißlich war.

Dahingehend müsste ich auch die Illustration abändern, welche ich vor ein paar Jahren für The Encyclopaedia of New and Rediscovered Animals von Karl Shuker angefertigt habe, und das ganze eher hellrosa oder weißlich einfärben.

Mesonychoteuthis hamiltoni Scale 2m by Markus Bühler 2,5 m ML

Leider wird auch die Größe des Kolosskalmars häufig massiv übertrieben dargestellt, oft liest man von Mantellängen bis 4 m und Gesamtlängen von 10 , 14 und sogar noch mehr Metern. Die beiden größten bekannten Individuen (worunter auch das Exemplar von 2007 ist) hatten eine Mantellänge von etwa 2,5 m, wobei die Gesamtlänge mitsamt ausgestreckten Tentakeln bei ungefähr dem Doppelten liegt. Das lag auch daran dass die Größe des in der Antarktis gefangenen und bis zur endgültigen Untersuchung eingefrorenen Koloss-Kalmars anfangs auch deutlich überschätzt wurde.

Das 2007-Exemplar wog 495 kg und hatte eine Rostral-Länge des unteren Schnabelanteils von 42,5 mm, während die größten aus Pottwalmägen bekannten unteren Schnabelhälften eine Rostral-Länge von bis zu 49 mm haben. Vorrausgesetzt dass zumindest einigermaßen lineare Zusammenhänge zwischen der Mantellänge und der Schnabelgröße bestehen, würde dies auf eine Mantellänge von etwa 3 m für die größten bisher von physischen Überresten bekannten Vertreter von Mesonychoteuthis hindeuten. Ein Kolosskalmar dieser Größe würde vermutlich um die 700 kg wiegen, was mehr als das Doppelte der größten bekannten Riesenkalmare wäre.

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Bild des Tages: Albatros-Schädel

Das heutige Bild des Tages wurde vollkommen randomisiert aus meinem Photo-Archiv ausgesucht. Gefunden habe ich dabei diesen schönen Schädel eines Albatros der Gattung Diomedea aus der Zoologischen Schausammlung in Heidelberg:

Albatros-Schädel Heidelberg2

Innerhalb des Gattung Diomedea findet sich auch der Wanderalbatros (Diomedea exulans), welcher von allen lebenden Vögeln die größte Flügelspannweite erreicht. Wie groß genau diese allerdings werden kann, ist schwer zu sagen, da zwischen den wirklich gesicherten Angaben und den zweifellos völlig übertriebenen und erfundenen Angaben eine erhebliche Lück klafft. Spannweiten von mehr als 3 Metern sind eher durchschnittlich, doch Angaben von deutlich über 4 oder gar 5 Metern gehören definitiv ins Reich der Märchen. Anscheinend  sind Flügelspannweiten bis etwa 3,7 m auch nachgewiesen.

Interessant finde ich dabei die Angaben von Erich Dautert, welcher Anfang des 20. Jahrhunderts vor Südgeorgien Museums-Exemplare verschiedener Tiere sammelte. Er beschreibt in seinem Buch „Auf Walfang und Robbenjagd im Südatlantik“ dass sehr große Albatrosse in ausgestopfter Form beliebte Mitbringsel der Seeleute waren, da sich diese für gutes Geld verkaufen ließen, anscheinend vor allem als Dekorationen für Hafenkneipen. Er beschreibt wie er mit Seeleuten direkt in einer Brutkolonie von Albatrossen nach besonders großen Exemplaren suchten. Die Spannweiten wurden im Vorraus gemessen, wobei zwei Männer die Flügel hielten und zwei andere die Spannweite maßen. Nach Dauters wurden nur solche Albatrosse überhaupt mitgenommen, welche eine Spannweite von mindestens vier Metern hatten, wobei diese schon im Vorraus von verschiedenen Auftraggebern „bestellt“ wurden, wobei auch etliche Exemplare zusammen kamen.

Diese beschriebene Episode über die Albatross-Jagd erscheint schon etwas merkwürdig, denn wenn Exemplare mit Spannweiten von mehr als 4 Metern damals sogar auf Bestellung gefangen und präpariert wurden, verwundert es dass kein solcher Riesenvogel offiziell verifiziert wurde. Andererseit beschreibt Dautert in seinem Buch alles sehr präzise, egal ob Landschaft, Tierwelt oder Schiffe. Ich kann hier höchstens mutmaßen dass die Messmethode der Seeleute eventuell nur sehr grob gewesen ist, und zu überschätzen Spannweiten geführt haben könnte.

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